Nadando en la cima del mundo

Swimming at the top of the world

Photos: Michael Walker/Lewis Pugh

El 22 de mayo de 2010, Lewis Gordon Pugh nadó 1 kilómetro en las heladas aguas del Lago Pumori –un lago glacial a 5.300 metros de altura bajo la cúspide del Monte Everest sobre el Glaciar Khumbu– para llamar la atención hacia el peligro de los brotes de inundación por el deshielo de los glaciares en el Himalaya. Estas crecidas son causadas por el escurrimiento del rápido deshielo de los glaciares, que según creen los científicos es causado por el calentamiento de la Tierra.

El peligro inmediato que presentan estas inundaciones glaciares es para los habitantes y el medio ambiente que se hallan directamente en el paso de los torrentes que han hecho desbor­dar los lagos glaciares, aniquilando edif­i­cios, caminos y plantas eléctricas además de matar personas y animales de cría y destruir hábitats silvestres. “Las temperaturas en el Himalaya han aumentado en 1°C desde los años 1970, y están subiendo 0,06°C cada año,” destaca Pugh. “Los científicos que trabajan con el PNUMA han estable­cido con exactitud 44 lagos glaciares que están llenándose tan rápidamente que podrían desbordar dentro de los próximos cinco años.”

A largo plazo, las consecuencias son trascendentales. “Estos lagos proveen agua a unos 2.000 millones de habitantes, casi un tercio de la población del mundo,” explica Pugh. “India, China, Pakistán, Myanmar, Bangladesh, Afganistán, Nepal, Laos, Tai­landia, Camboya y Bután de­penden del agua de deshielo de los glaciares del Himalaya y el Hindu Kush. Sin esta agua, el riesgo de inestabilidad en la región es muy real.

“Indirectamente, el mundo entero depende de esta agua,” añade Pugh. “Muchos pro­ductos que nosotros con­sumimos son producidos en la India y en China.”

Esta no es la primera vez que Pugh –apropiadamente apodado el Oso Polar Humano– ha nadado bajo condiciones extremas. En 2007 completó el primer kilómetro de natación en el Polo Norte, creando conciencia del efecto del calentamiento de la Tierra sobre el hielo ártico, y también ha nadado en la Antártida, aventuras que describe en su autobiografía recientemente publicada, Achieving the Impossible (Logrando lo imposible). Las temperaturas heladas no tardarían en matar a la mayoría de las personas, pero Pugh es capaz de elevar su propia temperatura antes de entrar al agua, lo cual describe como un proceso de visualización. “Paso mucho tiempo ima­ginando el trayecto de la natación desde el principio hasta el fin — cada brazada. Una vez que puedo ver toda la trayectoria en mi mente, puedo hacerlo.”

Pugh dice que nadar en el Lago Pumori –el primer experimento de natación de fondo emprendido bajo la cúspide del Everest– ha sido la experiencia más difícil de su carrera. “Debido a la altura es necesario nadar muy lenta y muy deli­beradamente, sin agresión y velocidad como hice en los Polos. El frío me cortaba la respiración, y si hubiera nadado más rápidamente me hubiera hundido.”

Muchas veces se le pregunta a Pugh cómo un abogado de derecho marítimo educado en las universidades de Cape Town y Cambridge se convirtió en un defensor del medio ambiente de dedi­cación exclusiva, trabajando como em­bajador para el WWF. El contesta que la natación de fondo despertó su interés.

“Me crié en Inglaterra, pero a los 10 años de edad emigramos a Sudáfrica, donde tuve mi primera lección de natación seria. Desde entonces, he nadado en cada uno de los océanos del mundo. Hice visitas regulares al Artico durante siete años, y fui testigo de la rápida retirada del hielo glaciar. En 2005 y 2006 una cuarta parte de la cobertura de hielo del mar en verano desapareció.

Estas experiencias me ayudaron a com­prender que lo que está sucediendo en una parte del mundo impacta a todas las otras partes. Es necesario que dejemos de discutir sobre qué país debiera ser el primero en emprender medidas. Dada la urgencia del estado de la Tierra, cada país debe implementar todas las solu­ciones a su disposición. No hay tiempo para demoras.”

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