La gestión de los excrementos humanos: Reinventando el retrete

La provisión de saneamiento limpio y seguro realmente puede transformar la vida de la gente, reduciendo la diarrea entre los niños en un tercio y aumentando la asistencia a la escuela, sobre todo para las niñas — entre otros beneficios. Y a una escala más amplia, también ayuda al desarrollo: por cada dólar invertido en saneamiento, las naciones pueden ver un rendimiento de más de 9 dólares en mayor productividad, costos de cuidados sanitarios más bajos, menos enfermedades y menos muertes prematuras.

Comprendiendo esta realidad, la Fundación Bill y Melinda Gates ha desafiadoa los inventores a crear un inodoro o retrete capaz de procesar excremento humano para transformarlo en un recurso, sin necesidad de agua corriente, sin electricidad y sin sistema séptico — a un costo inferior a 5 céntimos por día. Ahora, científicos e ingenieros en todas partes del mundo están trabajando para encontrar sistemas innovadores.

El Instituto de Tecnología de California (EE.UU.) ha diseñado un sistema de retrete y tratamiento de aguas residuales independiente activado por energía solar, que descompone agua y excremento humano. La energía de exceso generada es almacenada para proveer una fuente de respaldo para su operación nocturna o para uso en condiciones de baja luz solar.

En los Países Bajos, la Universidad de Tecnología de Delft está utilizando tecnología de microonda para transformar los excrementos en electricidad. Los excrementos se convierten en un gas, que luego se introduce en una célula de combustible de óxido sólido para generar electricidad.

La Universidad Nacional de Singapur está experimentando con carbón biológico (biochar) para secar y convertir los excrementos en combustible. El calor generado se utilizará para extraer agua de la orina, hirviéndola bajo presión. Es posible mejorar aún el sistema utilizando resinas de intercambio iónico para recuperar agua altamente purificada.

La Universidad de Kwazulu-Natal, Sudáfrica, está desarrollando un sistema capaz de deshacerse de contaminantes en forma segura y recuperar materias como agua y CO2 de la orina en bloques de baños comunitarios.

En la India, Eram Scientific Solutions espera hacer más accesibles los baños públicos para los habitantes urbanos pobres con la instalación del eToilet, un retrete higiénico y amigable para el medio ambiente, que puede mantenerse y operarse en forma remota, mejorando con ello los servicios locales tanto en términos de calidad como consistencia.

RTI International (EE.UU.) está desarrollando un sistema de retrete independiente que desinfecta residuos líquidos y convierte excrementos sólidos en combustible o electricidad mediante una revolucionaria nueva unidad de conversión en energía de biomasa.

La Universidad de Colorado Boulder (EE.UU.) está usando la luz del sol dirigida y enfocada con un concentrador solar, para desinfectar residuo líquido-sólido y producir carbón biológico (biochar) que puede usarse en reemplazo de carbón vegetal o fertilizantes químicos.

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