¿Qué esconde una esponja?


Aparentemente, los arrecifes de coral en las aguas tropicales no deberían existir, debido a que las aguas que los rodean son muy pobres en nutrientes – carentes de nitrógeno y fósforo, que todas las cosas vivientes necesitan. Y sin embargo están repletos de toda clase de vida marina. Charles Darwin fue el primero en observar este fenómeno, comparando los arrecifes tropicales a los oasis en un desierto.

El fenómeno continuó siendo un misterio durante mucho tiempo, pero un estudio reciente ha revelado que, entre todas las criaturas espectaculares que viven en un arrecife de coral, es posible que sea la humilde esponja la actora clave que permite que los ecosistemas de arrecife puedan prosperar. Trabajando en la isla de Curaçao en el Caribe, los integrantes de un equipo de investigadores holandeses, encabezado por el biólogo Jasper de Goeij, descubrieron que las esponjas digieren y reciclan vastas cantidades de materia orgánica, que los corales expelen con extraordinaria eficiencia.

La mayoría de los organismos no pueden digerir este material, pero las esponjas circulan el agua a una velocidad de hasta 100 litros por día para filtrar la materia orgánica, expulsando sus células viejas y usando la energía de la materia orgánica para generar células nuevas. Las células descartadas de las esponjas son fácilmente digeridas por otros organismos en los arrecifes, incluso caracoles, crustáceos y gusanos.

Los investigadores identificaron una esponja en particular, Halisarca caerulea, como un reciclador de nutrientes excepcionalmente eficiente. Esta esponja absorbe hasta dos tercios del peso de su propio cuerpo en carbono disuelto por día, pero apenas crece debido a que sus células viejas son descartadas con casi la misma velocidad con la cual genera otras nuevas. Los científicos estiman que este “círculo de esponja” genera tanta cantidad de nutrientes como todos los corales y las algas en conjunto que viven en un arrecife. Este descubrimiento abre la puerta para comprender otras maneras para la protección de los ecosistemas corales, pero Jasper de Goeij también está interesado en promover el cultivo de las esponjas para otros usos, como por ejemplo la purificación del agua y como una fuente potencial de medicinas ¡En verdad, es un mundo maravilloso!

  • Facebook
  • Twitter
  • RSS
  • del.icio.us
  • Blogger
  • Yahoo! Bookmarks
  • Technorati
  • StumbleUpon
  • Reddit
  • MySpace
  • LinkedIn
  • Live
  • Google Reader
  • email
  • Digg

This post is also available in: Inglés, Francés