¿Qué es un bosque?

Forest

© UNEP-WCMC

Todos sabemos que los bosques son lugares muy importantes. ¿Pero por qué exactamente deberíamos preocuparnos por ellos? ¿Y qué exactemente es un bosque? Por extraño que parezca, la segunda pregunta es más difícil de contestar que la primera. Los bosques son el hábitat de una gran proporción de la biodiversidad del mundo. Desempeñan un papel importante en regular el clima, tanto mundial como localmente y contienen enormes cantidades de carbono almacenado en la madera y bajo tierra, carbono que de otra manera podría entrar a la atmósfera en forma de gas de efecto invernadero. Los bosques estabilizan los suelos y ayudan a evitar la erosión, y además ejercen una importante influencia sobre el ciclo de agua, afectando el suministro y el flujo de agua dulce. Proveen una multitud de recursos: madera, por supuesto, pero también otros productos, incluso alimentos silvestres, ratán de las palmeras, medicinas, leña y carbón vegetal. Y todo esto sin olvidar que ofrecen algunos de los paisajes más hermosos e inspiradores sobre la Tierra.

¿Pero qué es un bosque? Es un lugar con árboles, desde luego. Pero nunca es tan simple. ¿Cuántos árboles exactamente? ¿Y qué exactamente es un árbol? ¿Acaso cuentan las plantaciones? ¿Los parques? ¿Los bosquecillos de bambú? Resulta difícil conseguir acuerdo sobre estas preguntas, de modo que no sorprende que la gente tenga ideas muy diferentes sobre qué constituye un bosque. Esto a su vez significa que los cálculos varían mucho en cuanto a la cantidad de bosque que existe en el mundo, tanto globalmente y en lugares particulares, y cuán rápidamente está cambiando la superficie arbolada. La FAO considera como “bosque” cualquier lugar con más de un 10% de cobertura forestal, pero esto no es mucho. Sobre esta base, existen alrededor de 40 millones de km2 de bosques en el mundo — o sea aproximadamente un 30% de la superficie de tierra del planeta, y probablemente la mitad de la superficie que sería área forestal sin el impacto de la población humana. De esta superficie, sólo 14 millones de km2 no son afectados por humanos en su mayor parte. Los bosques existentes están distribuidos en forma muy desigual. Más de la mitad de la superficie forestal total se encuentra en apenas cinco países, y más de 60 países poseen menos de una décima parte arbolado del total de su superficie, con 10 de estos países totalmente carentes de bosques.

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